Foca Monje del Mediterráneo (Monachus monachus)

© Wild Wonders of Europe / Sá / naturepl.com http://www.naturepl.com

BREVE DESCRIPCIÓN

La foca monje es un fócido pinnípedo de tamaño medio, con cabeza redondeada y extremidades cortas con pequeñas uñas  en los cinco dedos, tienen la cola corta y ancha, su pelaje es oscuro, y varía entre el marrón o gris en la parte superior y más blanquecino por el vientre, aunque varía la tonalidad con la edad, los jóvenes son negros, con algo de blanco en la parte ventral, aquí tienen un patrón de puntos negros que es individual y exclusivo para cada animal y que es diferente entre crías macho y hembra (la parte inferior de la misma es recta en hembras y curva en machos).

Permanecen con este pelaje hasta aproximadamente los dos meses de edad. Al mudar por primera vez, su pelo pasa a ser de color gris y de  la mancha ventral sólo queda visible la línea lateral. Las hembras adultas permanecen de color gris, mientras que los machos adultos se diferencian porque  vuelven al pelaje de cría. Existe cierto dimorfismo sexual, ya que los machos suelen ser algo más oscuros que las hembras, por la parte superior, así como de mayor tamaño que éstas.  Los adultos oscilan entre los 2 y 3 metros de longitud total, llegando a alcanzar entre los 240 y 300 kg de peso. Los recién nacidos pueden medir entre 80-100 cm y pesar entre 15 y 30 kg. La longevidad se estima en unos 20 años.

Es una de las 10 especies de mamíferos más amenazadas de extinción del mundo. El grupo de los Pinnipedos, engloba también a los leones marinos, osos y morsas.

Normalmente se relaciona a esta especie con el Mar Mediterráneo pero también habita en la zona oriental del Océano Atlántico, en la península de Cabo Blanco (Mauritania). De hecho, se calcula que la mitad de toda la población mundial habita en ella. La Foca Monje del Mediterráneo está considerada en peligro crítico de extinción y no cuenta con mucho más de 500 animales repartidos por toda su área de distribución.

 HÁBITAT Y COMPORTAMIENTO

Hace tiempo, vivía en grandes colonias en bancos de arena y en  playas a cielo abierto, pero como consecuencia de la destrucción de este tipo de hábitat, de la persecución y de las molestias que han sufrido, actualmente se concentran en cuevas inaccesibles y recónditas, ocultas bajo el agua, zonas costeras con accesos complicados y muy lejos del humano.

Se organizan formando colonias y cuando tienen crías son muy territoriales, defendiendo su espacio en las proximidades de la entrada a las cuevas donde se concentran para descansar o parir.

Son capaces de sumergirse a grandes profundidades si hay escasez de alimento. Pueden hacer inmersiones de día,  en busca de alimento de 5 a 7 minutos aunque, si es necesario, pueden llegar a aguantar mucho más tiempo dentro del agua.

ALIMENTACIÓN

Su dieta es variada e incluye peces, crustáceos y cefalópodos, caza durante el día. En algunas ocasiones, también se han encontrado también restos de tortuga boba (Caretta caretta) en estómagos de focas monje fallecidas. Son capaces de sumergirse profundamente en el agua cuando necesitan encontrar más comida para mantenerse, sin embargo, la mayoría de las veces sólo llegan a unos 300 metros de profundidad. Se tragan su comida en lugar de masticarla. Tendrían suficiente comida, dado el bajo número en el que se encuentran, pero se ven obligadas a competir por el “botín” con los pescadores de las zonas en las que se mueven.

Las crías lactan hasta los 4 meses y las madres ayunan los primeros días de vida de sus crías y después se adentran en el mar para buscar alimento, aunque no suelen alejarse demasiado de la costa, buscan el alimento en zonas de poca profundidad.

 REPRODUCCIÓN

                Se reproducen durante todo el año, el periodo de gestación dura unos 10 meses y lo más curioso de estas focas, es que tanto la cópula, como el parto se  producen en el agua, a diferencia del resto.

Una sola cría al año. La cría muda el pelaje a los 64 días (si es hembra) y a los 80 en el caso de los machos.

Las hembras llegan a su madurez sexual en torno a los 4 años de edad y los machos a los 5.

El nacimiento se produce en el seno de las colonias de cría, colonias que suelen estar dirigidas por un macho “dominante” que suele ser el de mayor tamaño.

Más de la mitad de los cachorros muere anualmente debido a las muchas  tormentas que se producen en el entorno natural en el que habitan.

 DISTRIBUCIÓN

Fuente: (http://www.vix.com/es/btg/curiosidades/7897/7-cosas-que-tienes-que-saber-sobre-la-adorable-foca-monje-del-mediterraneo-un-animal-en-peligro)

Por desgracia,  en la actualidad la distribución de las focas monje del Mediterráneo es muy restringida. Solían cubrir grandes zonas del mundo: el Mediterráneo, el mar de Mármara, el Mar Negro, toda la costa atlántica de África, así como Cabo Verde, las Azores y las Islas Canarias, entre otros. Actualmente solo quedan dos poblaciones pequeñas en el norte mediterráneo y otra en el Atlántico nororiental. 

PRINCIPALES AMENAZAS

  • Pérdida y deterioro de sus hábitats por intervención humana, desplazamiento, destrucción y alteración (industrias, turismo…)
  • Sobreexplotación Pesquera, que hace disminuir su alimento.
  • Su caza (en el pasado) por la piel, el aceite, por considerarlos “competidores”…
  • En ocasiones, van a pescar a las redes de los pescadores, quedándose atrapadas y muriendo en ellas.
  • Enfermedades por la proliferación de algas tóxicas, que en 1997, por ejemplo, provocaron una mortalidad masiva.
  • Contaminación
  • Vertidos de petróleo.
  • Entrada de especies invasoras.
  • Depredación por tiburones y orcas. 

CONSERVACIÓN

Existe un  programa de conservación que tiene como objetivo proteger y favorecer la recuperación de la colonia de Foca Monje del Mediterráneo que se encuentra en la península de Cabo Blanco, en Mauritania.

(Programa de Conservación Foca Monje)


FUENTES

https://cram.org/catalogo-de-especies/mamiferos-marinos/pinnipedos/foca-monje-del-mediterraneo/

https://www.anipedia.net/focas/foca-monje/

http://www.mediterraneanmonkseal.org/?page_id=128

http://www.vix.com/es/btg/curiosidades/7897/7-cosas-que-tienes-que-saber-sobre-la-adorable-foca-monje-del-mediterraneo-un-animal-en-peligro

http://www.focapedia.com/foca-monje-del-mediterraneo/

 

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