La competencia entre carnívoros: Desenredando la relación entre pumas, osos negros y ciervos

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Oso negro. Foto de Max Allen

Pumas y osos negros son dos de los grandes carnívoros que se encuentran a lo largo de California. Ambas especies matan venados y otros ungulados y, como resultado, a menudo compiten entre sí. En el Bosque Nacional de Mendocino, donde Luke Dollar completó su proyecto de doctorado, los  ciervos de cola negra, incluyendo adultos y cervatillos, constituyen la presa  mayoritaria en las dietas de los pumas.  En contraste los osos negros solo depredan sobre cervatillos, aunque los cervatillos pueden ser  una gran parte de su dieta durante la primavera y el verano. Los pumas cazan ambos, adultos y crías durante todo el año, mientras que la depredación del oso se limita a cervatillos jóvenes, sería fácil asumir que los pumas son más responsables del control de  la dinámica de las poblaciones de ungulados que los osos. Sin embargo, esto se deja fuera una parte importante de la historia.

Los osos cazan y matan a las presas ellos mismos, y también con frecuencia carroñean sobre animales muertos por otros depredadores, como el puma, o que han muerto por otras causas. El  Fuerte sentido del olfato en los osos les ayuda a localizar la carroña, mientras que su gran tamaño los convierte en  un carroñero dominante que  puede usurpar y defender el cadáver ante otros animales. Uno de los objetivos de la investigación, para el doctorado de Luke Dollar, era tratar de entender como el carroñeo del oso puede afectar al comportamiento de alimentación del puma. Con el fin de hacer esto visitó animales matados por el puma  para determinar con que frecuencia los osos estaban presentes, puso cámaras en cadáveres frescos matados por pumas  y comparó  comportamientos de los mismos con y sin osos.

Lo que encontró le sorprendió:  Los osos negros estaban teniendo grandes efectos perjudiciales sobre los pumas. Con base a datos de la cámara, los  pumas abandonaban  más del 70 % de sus presas tan pronto como llegaban los osos (Allen et al. 2015). Además, debido a que la actividad del oso es muy estacional, las predaciones del  puma y el comportamiento alimentario mostraron un patrón estacional interesante.

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Gráfico de Allen et al. 2014

En el siguiente gráfico, el tiempo invertido por los pumas en la caza (tiempo de manipulación) se señala en rojo, mientras que la frecuencia con la que mataron ( tasa de matar ) está en azul. Durante el verano y el otoño, las temporadas de alta actividad del oso, los  pumas  pasaron la mitad del tiempo en sus matanzas de ciervos adultos en comparación con el invierno. Esto es probablemente debido a que los osos usurpaban  sus presas, y como resultado, los pumas casi duplicaron  sus índices de mortalidad durante esas temporadas ( Allen et al. 2014 ). Esto sugiere que el carroñeo  de los osos  afecta significativamente a las tasas de caza del  puma y al comportamiento alimentario.

Debido a que los osos roban regularmente las presas cazadas por el  puma y por lo tanto reducen la energía disponible para ellos, el autor esperaba que los pumas trataran  de limitar o evitar el carroñeo  por los osos. Una opción sería que los pumas fueran  más agresivos en la defensa de sus presas. Aunque consiguió una grabación de un puma matando a un oso que se alimentaba de su presa (Allen et al. 2015), esto no parece ser una táctica comúnmente utilizada. Otra táctica usada con frecuencia por las  especies subordinadas es cambiar su uso del hábitat de las áreas no utilizadas por la especie dominante, con el fin de encontrar un refugio frente a la competencia. Analizaron esto, pero descubrieron que no importa en qué hábitat los pumas maten ungulados, los osos los encontraban y les robaban las presas (lbroch et al. 2015). Esto sugiere que no existen refugios espaciales de osos, y por lo tanto, es probable que el refugio estacional, cuando los osos están hibernando,sea el único refugio para evitar el carroñeo y la competencia por la comida con los pumas.

Además de robar las presas y obligar a los pumas a cazar más, se sospecha que los osos también están teniendo un impacto negativo sobre las poblaciones de puma por matar directamente a los cachorros. Sólo se pudo encontrar evidencia limitada de esto, sin embargo, los biólogos de campo en la región de Yellowstone han encontrado que los osos, ambos, grizzlies y negros, son causas importantes de mortalidad para los cachorros de puma. Esto puede ser simplemente que los osos matan por conseguir comida, ya que los osos se comen los cachorros que matan, o podría ser un mecanismo para reducir la población de sus competidores.

¿Qué significa todo esto para los pumas en áreas sin osos? El área de estudio en Santa Cruz, California, está a pocas horas en coche del área de estudio anterior realizado por Allen, en el condado de Mendocino, California. Santa Cruz, en donde no tiene osos, y como era de esperar las densidades de pumas son más de cinco veces superiores. Lo que es sorprendente es que la gente parece tener efectos similares a los osos. Los Pumas pasan menos tiempo alimentándose de sus presas cerca de las casas, se alejan más de sus enemigos en estas áreas para dormir durante el día, y como resultado tienen tasas de mortalidad más elevadas en las zonas más dominadas por el hombre (Smith et al. 2015). Parece que tal vez los pumas simplemente no pueden tomarse un descanso.

La ecología del puma y su comportamiento alimentario es un área en curso de la investigación de  Allen, en el que podemos ponernos al día con sus investigaciones y hallazgos en facebook.com/thewildlives.

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